恐怖的「巨蟲時代」:「蜈蚣」有兩米四,蜻蜓大得像老鷹

獨家記憶 2021/08/20 檢舉 我要評論

現在大家提到節肢動物,想到的都是些毫米級到公分級的小蟲子。然而在地質史上卻有一個「巨蟲時代」,就是古生代的石炭紀。

石炭紀,距今3.59億至2.99億年前,持續約6000萬年,這個時期 氣候溫暖、潮濕,生長著大片熱帶雨林和沼澤地,我們今天使用的化石燃料——煤炭,主要就是該時期形成的,石炭紀也因此而得名。

當時 大氣含氧量達到了巔峰的35%(今天是21%),非常適合節肢動物繁衍生息,因而孕育了一大批巨蟲。

石炭紀的熱帶雨林景觀

巨蟲時代的輝煌

節肢動物是動物界的登陸先鋒,它們早在約4.5億年前的奧陶紀晚期就開始了從海洋向陸地的遷移。

與其他門類相比, 節肢動物的基本結構非常適合登陸,它們堅硬的外骨骼能防止水分散失,強壯的腿使它們能支撐起自身體重並四處移動、跨越障礙物。

到石炭紀,節肢動物的四大類群昆蟲、蛛形類、多足類和甲殼類,前三個都完成了登陸之旅,併發展出了很多大型化種群。

多足類在奧陶紀晚期就登上了陸地,是最早登陸的動物,這一類群的現存成員包括蜈蚣和馬陸。

大家所熟知的 「巨型蜈蚣」其實是一屬叫節胸的動物,它們在志留紀和石炭紀非常繁盛,廣泛分佈於今天的歐洲、北美和澳大利亞。

節胸復原圖

節胸屬於多足亞門的倍足綱,而蜈蚣屬於唇足綱,它們都不是一個綱的,親緣關係很遠,因此 節胸不是什麼巨型蜈蚣,倒是和馬陸是一個大類的。

節胸的身體是一節一節的,有30個節,每節有兩塊側板和一塊中心板覆蓋。這個屬有很多種類,小的只有幾公分,大的可達兩米。

在新墨西哥發現的巨型節胸足跡化石,類似兩條平行的輪胎痕跡,這些痕跡顯示這種節胸至少有半米寬、2.4米長,是有史以來最大的陸地節肢動物,放在任何時代都是一種千足蟲怪物。

巨型節胸模型

蘇格蘭發現的節胸足跡化石

不過大家不用害怕,因為從化石來看,巨型節胸沒有強化的口器,腸道內容物和糞便化石也都是些石鬆碎屑和蕨類孢子,說明 這種怪物是以植物碎屑為食的。

巨型節胸並不是可怕的捕食者

昆蟲登陸可以追溯至約4億年前的泥盆紀早期,最早是衣魚這類無翼昆蟲。石炭紀已經出現的有翼昆蟲只有蜻蜓、蜉蝣和蟑螂少數幾個大類。

當時的蜻蜓比今天大得多,最大的一種叫 巨脈蜻蜓,翼展可達74公分,是一種以小型動物為食的捕食者,在當時是天空中的霸主,扮演著類似於今天老鷹的角色。

石炭紀的飛鷹:巨脈蜻蜓

蛛形亞門的蠍子和蜘蛛也在泥盆紀登陸,同時在海裡橫行的是它們的遠親——海蠍(即板足鱟,已滅絕), 最大的海蠍——萊茵耶克爾鱟,全長有2.5米,是有史以來最大的節肢動物。

石炭紀時期生活在陸地上的真正蠍子也是巨大的,其中最大的一種叫 肺蠍,全長可達70公分。肺蠍是 可怕的殺手,主要捕捉其他節肢動物作為食物,它的尾刺已經足以放倒一些小型四足動物了。

可怕的殺手:肺蠍

為什麼是石炭紀?

石炭紀時期昆蟲、千足蟲和蠍子的巨大是空前絕後的,這些節肢動物為什麼會在石炭紀進化得越來越大呢?

這與當時的大氣環境有關。海洋節肢動物本來是用鰓呼吸的,昆蟲登陸以後就形成了一種獨特的呼吸方式,它們繞過了自身循環系統,在堅硬的外骨骼表面形成了一系列微小氣管,把氧氣直接注入組織。

史前大氣含氧量的變化,巔峰期即石炭紀

在這種擴散型的呼吸方式下,大氣含氧量直接決定了昆蟲組織能獲取多少氧氣。石炭紀時期陸地植物廣泛蔓延,大氣氧含量急劇升高,昆蟲就在氧氣過剩的環境中得到了驚人的生長。



內容未完結點擊第2頁繼續瀏覽

用戶評論
你可能會喜歡